Neuralink es una de las compañías extrañas y futuristas de Elon Musk.

Isobel Asher Hamilton 

Está desarrollando tecnología de interfaz neuronal, también conocida como poner microchips en el cerebro de las personas.

La tecnología podría ayudar a estudiar y tratar trastornos neurológicos.

Elon Musk es conocido por sus compañías de alto perfil como Tesla y SpaceX, pero el multimillonario también tiene un puñado de empresas inusuales. Dice que comenzó uno de ellos para lograr la «simbiosis» entre el cerebro humano y la inteligencia artificial.

Neuralink es la compañía de tecnología de interfaz neuronal de Musk. Está desarrollando un dispositivo que estaría incrustado en el cerebro de una persona, donde registraría la actividad cerebral y potencialmente la estimularía. Musk ha comparado la tecnología con un «FitBit en tu cráneo».

Si bien a Musk le gusta hablar de su visión futurista de la tecnología, la tecnología tiene algunas aplicaciones médicas potenciales a corto plazo.

Aquí está todo lo que necesita saber sobre Neuralink:

Neuralink se fundó bajo el radar en 2016.

Neuralink se dio a conocer públicamente por primera vez en 2017 cuando The Wall Street Journal informó sobre su existencia.

La primera gran salida pública de la compañía no llegó hasta 2019, cuando Elon Musk y otros miembros del equipo ejecutivo de Neuralink mostraron su tecnología en una presentación transmitida en vivo.

Neuralink está desarrollando dos bits de equipo. El primero es un chip que se implantaría en el cráneo de una persona, con electrodos que se extienden hacia su cerebro.

Chip Neuralink
El chip se encuentra detrás de la oreja, mientras que los electrodos se introducen en el cerebro. Neuralink/YouTube

El chip que Neuralink está desarrollando es aproximadamente del tamaño de una moneda, y estaría incrustado en el cráneo de una persona. Desde el chip, una serie de pequeños cables, cada uno aproximadamente 20 veces más delgado que un cabello humano, se extienden hacia el cerebro del paciente.

Los cables están equipados con 1.024 electrodos que son capaces de monitorear la actividad cerebral y, teóricamente, estimular eléctricamente el cerebro. Estos datos se transmiten de forma inalámbrica a través del chip a las computadoras, donde pueden ser estudiados por los investigadores.

El segundo es un robot que podría implantar automáticamente el chip.

Robot quirúrgico Neuralink
Robot quirúrgico Neuralink . Estudios Woke

El robot funcionaría usando una aguja rígida para perforar los cables flexibles que emanan de un chip Neuralink en el cerebro de una persona, un poco como una máquina de coser.

Neuralink lanzó un video que muestra el robot en enero de 2021.

Musk ha afirmado que la máquina podría hacer que la implantación de los electrodos de Neuralink sea tan fácil como la cirugía ocular LASIK. Si bien esta es una afirmación audaz, los neurocientíficos le dijeron previamente a Insider en 2019 que la máquina tiene algunas características muy prometedoras.

El profesor Andrew Hires destacó una característica, que ajustaría automáticamente la aguja para compensar el movimiento del cerebro de un paciente, a medida que el cerebro se mueve durante la cirugía junto con la respiración y los latidos del corazón de una persona.

El robot tal como está actualmente mide ocho pies de altura, y mientras Neuralink está desarrollando su tecnología subyacente, su diseño fue creado por Woke Studios.

En 2020, Neuralink mostró uno de sus chips incrustados en un cerdo llamado Gertrude.

Gertrudis Neuralink
El dispositivo Neuralink en el cerebro de Gertrude transmitió datos en vivo durante la demostración mientras ella se esfumaba.  Neuralink/YouTube

La demostración fue una prueba de concepto y mostró cómo el chip fue capaz de predecir con precisión el posicionamiento de las extremidades de Gertrude cuando caminaba en una cinta de correr, así como registrar la actividad neuronal cuando el cerdo se esforzó por comer. Musk dijo que el cerdo había estado viviendo con el chip incrustado en su cráneo durante dos meses.

«En términos de su tecnología, 1.024  canales no es tan impresionante en estos días, pero la electrónica para retransmitirlos de forma inalámbrica es de última generación, y la implantación robótica es agradable», dijo el profesor Andrew Jackson, experto en interfaces neuronales de la Universidad de Newcastle.

«Esta es una ingeniería sólida pero una neurociencia mediocre», dijo.

Jackson le dijo a Insider después de la presentación de 2020 que el relé inalámbrico del chip Neuralink podría tener un gran impacto en el bienestar de los sujetos de prueba en animales en la ciencia, ya que la mayoría de las interfaces neuronales actualmente en uso en animales de prueba involucran cables que asoman a través de la piel.

«Incluso si la tecnología no hace nada más de lo que podemos hacer en este momento, en términos de número de canales o lo que sea, solo desde un aspecto de bienestar para los animales, creo que si puedes hacer experimentos con algo que no involucre cables que entren a través de la piel, eso mejorará el bienestar de los animales. «, dijo.

Neuralink fue un paso más allá con sus demostraciones de animales en abril de 2021, cuando mostró a un mono jugando videojuegos con su mente.

Neuralink lanzó un video de un mono macaco llamado Pager jugando videojuegos como «Pong» para recompensas de batido de plátano.

Pager jugó los juegos usando un joystick que estaba desconectado de la consola de juegos, lo que significa que estaba controlando el cursor usando sus señales cerebrales mientras su brazo se movía.

A Elon Musk le gusta presumir de que Neuralink puede permitir que los monos controlen las computadoras con sus señales cerebrales, pero los neurocientíficos no ven esto como un gran problema.

Mono Elon Musk

Elon Musk monkey Vachira Vachira/NurPhoto vía Getty Images/Pool/Getty Images

Elon Musk anunció con entusiasmo en una presentación de 2019 que Neuralink había implantado con éxito su chip en un mono. «Un mono ha sido capaz de controlar una computadora con su cerebro, solo para su información», dijo, lo que pareció tomar  por sorpresa al presidente de Neuralink,  Max Hodak. «No me di cuenta de que estábamos ejecutando ese resultado hoy, pero ahí va», dijo Hodak.

Musk reiteró la afirmación en febrero de 2021, dos meses antes de la demostración en video.

Los neurocientíficos que hablaron con Insider en 2019 dijeron que si bien la afirmación podría captar la atención de los lectores, no la encontraron sorprendente o incluso particularmente impresionante.

«El mono no está navegando por Internet. El mono probablemente está moviendo un cursor para mover una pequeña bola para tratar de igualar un objetivo», dijo el profesor Andrew Hires, profesor asistente de neurobiología en la Universidad de California.

Implantar primates con interfaces neuronales-cerebrales que les permitan controlar objetos en pantallas se ha hecho antes. El profesor Andrew Jackson de la Universidad de Newcastle le dijo a Insider en abril de 2021 que los investigadores fueron pioneros en este tipo de tecnología en 2002, pero podría decirse que sus orígenes se remontan a la década de 1960.

Un grupo de derechos de los animales presentó una queja contra Neuralink en febrero de 2022 por el tratamiento de los monos utilizados en su investigación.

Un mono macaco rhesus en una jaula.

Neuralink usó monos macacos rhesus (no en la foto). EAN-FRANCOIS MONIER/AFP/Getty Images

En febrero de 2022, el grupo de derechos de los animales, el Comité de Médicos para la Medicina Responsable, dijo que había presentado una queja al Departamento de Agricultura de los Estados Unidos después de obtener más de 700 páginas de documentos relacionados con monos utilizados en la investigación de Neuralink en la Universidad de California en Davis entre 2017 y 2020.

El grupo obtuvo los documentos, que incluían registros veterinarios e informes de necropsia, a través de una solicitud de registros públicos. Dijo que indicaron que 23 monos habían experimentado «sufrimiento extremo como resultado del cuidado inadecuado de los animales y los implantes de cabeza experimentales altamente invasivos durante los experimentos».

Un portavoz de UC Davis le dijo a Insider que durante su colaboración de investigación con Neuralink, «los protocolos de investigación fueron revisados y aprobados a fondo por el Comité Institucional de Cuidado y Uso de Animales del campus».

El portavoz dijo que la colaboración entre Neuralink y UC Davis terminó en 2020.

«Nos esforzamos por brindar la mejor atención posible a los animales a nuestro cargo. La investigación con animales está estrictamente regulada y UC Davis sigue todas las leyes y regulaciones aplicables, incluidas las del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos», dijeron.

Neuralink refutó las acusaciones de un grupo de derechos de los animales de que sus monos de prueba fueron maltratados.

«En Neuralink, estamos absolutamente comprometidos a trabajar con animales de la manera más humana y ética posible»,  dijo Neuralink en una publicación de blog.

Neuralink dijo que había mantenido a sus monos en UC Davis mientras construía su propia instalación de alojamiento de animales.

«Si bien las instalaciones y el cuidado en UC Davis cumplieron y continúan cumpliendo con los estándares exigidos por el gobierno federal, queríamos mejorar estos estándares a medida que hacíamos la transición de los animales a nuestras instalaciones internas», dijo Neuralink .

Dijo que abrió un vivero de 6,000 pies cuadrados para sus monos y «animales de granja» en 2020. Dijo que sus recintos para animales contienen «enriquecimientos ambientales» que incluyen piscinas, columpios y casas en los árboles.

Aunque ninguna de las tecnologías que Neuralink ha mostrado hasta ahora ha sido particularmente innovadora, los neurocientíficos están impresionados con lo bien que ha podido agrupar las tecnologías existentes.

Cerdos Elon Musk Neuralink Elon Musk presentando durante la demo de 2020. Neuralink YouTube

«Toda la tecnología que mostró ya ha sido desarrollada de alguna manera o forma, […] Esencialmente, lo que han hecho es simplemente empaquetarlo en una pequeña forma agradable que luego envía datos de forma inalámbrica», dijo el Dr. Jason Shepherd, profesor asociado de neurobiología en la Universidad de Utah, a Insider después de la demostración de la compañía en 2020.

«Si acabas de ver esta presentación, pensarías que está saliendo de la nada, que Musk está haciendo esta magia, pero en realidad, realmente ha copiado y pegado mucho trabajo de muchos, muchos laboratorios que han estado trabajando en esto», agregó.

Elon Musk dijo que Neuralink espera comenzar a implantar sus chips en humanos en 2022, dos años más tarde de lo que había previsto originalmente.

Elon Musk. Britta Pedersen-Pool/Getty Images

Hablando en la Cumbre del Consejo de CEO de The Wall Street Journal el 6 de diciembre de 2021, Musk dijo que Neuralink esperaba comenzar las pruebas en humanos el año siguiente a la espera de la aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos.

Repitió la afirmación en Twitter.

«El progreso se acelerará cuando tengamos dispositivos en humanos (difícil tener conversaciones matizadas con monos) el próximo año», tuiteó Musk.

Esta no es la primera vez que Musk ha establecido una línea de tiempo para llevar los chips de Neuralink a los humanos.

Musk dijo durante una aparición en el podcast «The Joe Rogan Experience» en mayo de 2020 que Neuralink podría comenzar a realizar pruebas en sujetos humanos dentro de un año. Hizo la misma afirmación durante una entrevista en Clubhouse en febrero de 2021.

En 2019, Musk dijo que la compañía esperaba obtener un chip en un paciente humano para fines de 2020.

Los expertos expresaron dudas sobre esta línea de tiempo en ese momento, ya que parte de las pruebas de seguridad de un dispositivo de interfaz neuronal implica implantarlo en un sujeto de prueba en animales (normalmente un primate) y dejarlo allí durante un período prolongado de tiempo para probar su longevidad, ya que cualquier chip tendría que permanecer en el cerebro de un paciente humano durante toda la vida.

«No se puede acelerar ese proceso. Solo tienes que esperar y ver cuánto duran los electrodos. Y si el objetivo es que estos duren décadas, es difícil imaginar cómo vas a poder probar esto sin esperar largos períodos de tiempo para ver qué tan bien funcionan los dispositivos», dijo Jacob Robinson, neuroingeniero de la Universidad de Rice, a STAT News en 2019.

El cofundador y presidente de Neuralink, Max Hodak , dejó la compañía en abril de 2021. En febrero de 2022 reveló que había invertido en un rival.

Hodak anunció el 1 de mayo de 2021 que había dejado Neuralink unas semanas antes, tuiteando que seguía siendo un «gran animador» para la compañía.

En febrero de 2022, Hodak publicó una publicación de blog diciendo que había estado sirviendo como asesor de Synchron, una compañía de biotecnología rival que superó  a Neuralink en ensayos en humanos con su propia tecnología de interfaz neuronal.

Hodak también anunció que había invertido en Synchron y le dijo a Bloomberg en un correo electrónico: «Realmente no quiero que esto se interprete como un golpe a Neuralink».

«Estoy seguro de que también se meterán en los humanos pronto», dijo Hodak a Bloomberg.

A corto plazo, un chip en el cerebro de alguien podría ayudar a tratar trastornos neurológicos como el Parkinson.

Neuralink. Imágenes en primer plano de la aguja en el  robot de cirugía cerebral  de Neuralink. Neuralink

La tecnología de interfaz neuronal mejorada como la de Neuralink podría ayudar a estudiar y tratar mejor las afecciones neurológicas graves como el Parkinson y el Alzheimer.

El profesor Andrew Hires dijo que otra aplicación podría permitir a las personas controlar las prótesis robóticas con sus mentes.

«La primera aplicación que se puede imaginar es un mejor control mental para un brazo robótico para alguien que está paralizado», dijo Hires en una entrevista de 2019 con Insider, y agregó que los electrodos en el cerebro de un paciente podrían reproducir potencialmente la sensación del tacto, lo que permitiría al paciente ejercer un control motor más fino sobre una extremidad protésica.

Neuralink insinuó que la primera aplicación de su chip en el mundo real daría a las personas tetrapléjicas la capacidad de controlar teléfonos y computadoras portátiles.

Neuralink anunció que había recaudado una ronda de financiación de serie C de $ 205 millones de inversores, incluido GV de Google (anteriormente Google Ventures) el 29 de julio de 2021.

Como parte de su anuncio, la compañía dijo que la primera aplicación comercial de su chip podría ser ayudar a las personas tetrapléjicas. La cuadriplejia es una parálisis parcial o total en las cuatro extremidades.

«La primera indicación a la que está destinado este dispositivo es ayudar a los tetrapléjicos a recuperar su libertad digital al permitir a los usuarios interactuar con sus computadoras o teléfonos de una manera naturalista y de alto ancho de banda. Los fondos de la ronda se utilizarán para llevar el primer producto de Neuralink al mercado y acelerar la investigación y el desarrollo de futuros productos»,  dijo Neuralink en una publicación de blog.

Durante la Cumbre del Consejo de CEO de The Wall Street Journal en diciembre de 2021, Musk dijo que los primeros humanos en los que Neuralink espera implantar sus dispositivos son personas que: «tienen lesiones graves de la médula espinal como tetrapléjicos, tetrapléjicos».

Tetraplejia es otro término para la cuadriplejia.

Elon Musk también dice que a largo plazo, el chip de Neuralink podría usarse para fusionar la conciencia humana con la inteligencia artificial, aunque los expertos son escépticos al respecto.

Elon Musk

Yasin Ozturk/Agencia Anadolu vía Getty Images

Aunque Musk ha promocionado las aplicaciones a corto plazo de Neuralink, a menudo vincula a la compañía con sus temores sobre la inteligencia artificial. Musk ha dicho que cree que la humanidad podrá lograr una «simbiosis con la inteligencia artificial» utilizando la tecnología desarrollada por Neuralink.

Musk le dijo al presentador del podcast «Inteligencia Artificial» Lex Fridman en 2019 que Neuralink estaba «destinado a abordar el riesgo existencial asociado con la superinteligencia digital».

«No podremos ser más inteligentes que una supercomputadora digital, así que, por lo tanto, si no puedes vencerlos, únete a ellos», agregó Musk.

Musk ha hecho muchas afirmaciones fantasiosas sobre las habilidades mejoradas que Neuralink podría conferir. En 2020, Musk dijo que la gente «guardaría y repetiría recuerdos» como en «Black Mirror», o convocaría telepáticamente a su automóvil.

Los expertos han expresado dudas sobre estas afirmaciones.

«No quiero decir que eso no suceda, pero creo que la neurociencia subyacente es mucho más inestable. Entendemos mucho menos sobre cómo funcionan esos procesos en el cerebro, y solo porque pueda predecir la posición de la pata del cerdo cuando camina en una cinta de correr, eso no significa automáticamente que podrá leer pensamientos «, dijo el profesor Andrew Jackson a Insider en 2020.

En 2019, el profesor Andrew Hires dijo que las afirmaciones de Musk sobre la fusión con la IA es donde se va a la «tierra de fantasía aspiracional».

Musk también hizo afirmaciones dudosas sobre las aplicaciones médicas de la tecnología de Neuralink . En un momento dado, afirmó que la tecnología podría «resolver el autismo».

Durante una aparición en el podcast «Inteligencia Artificial» con Lex Fridman en noviembre de 2019, Elon Musk dijo que Neuralink podría en el futuro «resolver muchas enfermedades relacionadas con el cerebro», y nombró el autismo y la esquizofrenia como ejemplos.

El autismo se clasifica como un trastorno del desarrollo, no una enfermedad, y la Organización Mundial de la Salud describe la esquizofrenia como un trastorno mental.

Un neurocientífico le dijo a Insider que hay grandes problemas éticos con la idea de realizar una cirugía cerebral para cualquier otra cosa que no sea un tratamiento esencial.

El Dr. Rylie Green del Imperial College de Londres le dijo a Insider en 2019 que la noción de realizar una cirugía cerebral en una persona sana es profundamente preocupante.

«Para que cualquiera de estos dispositivos entre en tu cerebro […] es una cirugía de riesgo muy, muy alto», dijo. «Las personas lo hacen porque tienen limitaciones severas y hay un potencial allí para mejorar su vida. Hacerlo por diversión no es una gran idea», agregó.

Fiente: https://www.businessinsider.com/